WIPO Re:Search apoya la lucha contra la malaria

septiembre de 2018

Por la profesora Katherine Andrews, directora adjunta, Griffith Institute of Drug Discovery (GRIDD), Griffith University, Queensland (Australia)

La malaria figura entre las principales causas de mortalidad en el mundo. A pesar del progreso logrado para reducir la mortalidad y las tasas de infección, esta enfermedad transmitida por los mosquitos sigue siendo un enorme problema de salud mundial. Nada más que en 2016, se notificaron aproximadamente 216 millones de casos de malaria, según la Organización Mundial de la Salud. Aunque esto supuso un descenso significativo (en torno al 18%) con respecto a las cifras de 2015, la malaria continúa cobrándose más de 400.000 vidas cada año. Necesitamos compromiso e ideas innovadoras para acabar con esta lacra.

El pensamiento innovador es necesario para erradicar la malaria, una enfermedad que propagan los mosquitos y que se cobra más de 400.000 vidas cada año. WIPO Re:Search contribuye a impulsar la investigación sobre la malaria a nivel mundial a través de su programa de intercambio científico (foto: Konstantin Nechaev / Alamy Stock Photo).

La lucha contra la malaria es una tarea compleja que implica el esfuerzo conjunto de investigadores, expertos en salud pública, empresas, políticos, grupos de la sociedad civil y muchos otros. Evidentemente, también requiere inversiones importantes, que es algo que escasea con frecuencia.

Entra en escena WIPO Re:Search, un consorcio dirigido por la Organización Mundial de la Propiedad Intelectual (OMPI) y Bio Ventures for Global Health (BVGH), que reúne a más de 100 interlocutores procedentes de gobiernos, el mundo académico y las empresas. WIPO Re:Search aprovecha diversos recursos, conocimientos, experiencia e infraestructura para catalizar el desarrollo de vacunas, medicamentos, terapias y medios de diagnóstico más eficaces, a fin de prevenir y curar las enfermedades tropicales desatendidas, la malaria y la tuberculosis. Contribuye de manera importante a afrontar el problema mundial de la malaria, al poner en contacto a la industria con los grupos de investigación académica y con la financiación de los gobiernos.

La potenciación del panorama investigador a nivel mundial

Una parte fundamental de la misión de WIPO Re:Search consiste en potenciar el panorama investigador a nivel mundial mediante el fomento de la colaboración científica entre investigadores de las enfermedades tropicales desatendidas, la malaria y la tuberculosis. Con su entidad asociada, BVGH, WIPO Re:Search facilita esa colaboración a través de un programa de intercambio científico que fomenta la generación de capacidades y la I+D en colaboración, organizando periodos sabáticos en instituciones de investigación en Australia, Europa y los Estados Unidos para científicos interesados procedentes de los países en desarrollo.

Gracias a la financiación del Gobierno de Australia y en virtud de un acuerdo de fondos fiduciarios, este programa ha demostrado su éxito desde su puesta en marcha en 2013. Inicialmente, el programa situó a seis investigadores de África en empresas farmacéuticas y universidades punteras de Europa y los EE.UU. durante periodos de hasta un año. Una aportación adicional de fondos por parte de Australia en 2016 financia actualmente a 10 investigadores de la región Asia-Pacífico para que hagan su trabajo en cinco institutos de investigación australianos, entre ellos el Griffith Institute for Drug Discovery (GRIDD) de la Griffith University, en  Queensland.

El Dr. Mohammad Shafiul Alam participó en un programa de intercambio científico de WIPO Re:Search financiado por el Gobierno de Australia. Su beca de seis meses en el Griffith Institute for Drug Discovery (GRIDD), de la Griffith University de Australia, le permitió impulsar su investigación sobre el desarrollo de compuestos antiplasmódicos derivados de productos naturales (foto: Cortesía de Dr. Mohammad Shafiul Alam).

Así es como comenzamos a trabajar con el Dr. Mohammad Shafiul Alam, un científico del Centro Internacional para la Investigación de la Diarrea en Dhaka (Bangladesh), país en el que la malaria sigue siendo un serio problema de salud pública.

La experiencia biomédica del GRIDD y el empeño de desarrollar medicamentos nuevos y eficaces para prevenir la malaria lo convirtieron en un destino perfecto para el Dr. Alam, cuyos intereses en materia de investigación incluyen la resistencia de la malaria a los medicamentos, el diagnóstico de las enfermedades infecciosas en los puntos de atención médica, la interacción entre parásito y huésped, y el control de vectores.

La investigación colaborativa para la obtención de mejores resultados

El Dr. Mohammad Shafiul Alam (a la izquierda) y la
Dra. Katherine Andrews (a la derecha). El Griffith Institute for Drug
Discovery (GRIDD) es una de las cinco instituciones de investigación
que acogen a investigadores de la región de Asia-Pacífico gracias
a la financiación del Gobierno de Australia (foto: Cortesía de
Dr. Mohammad Shafiul Alam).

No hay duda de que la colaboración es un elemento fundamental de la actividad científica y es ampliamente reconocida como medio para mejorar la calidad de la investigación, al generar resultados con una repercusión positiva y de largo alcance. Investigadores de países en desarrollo y países desarrollados invierten su tiempo, energía y conocimientos en la lucha contra algunos de los problemas mundiales más difíciles de abordar, por lo que tiene sentido aunar esfuerzos para solucionarlos. Las iniciativas conjuntas, como las propiciadas a través del programa WIPO Re:Search FIT de intercambio científico, enriquecen la investigación en salud e impulsan el desarrollo y la difusión de soluciones eficaces, que, de otra manera, no serían posibles.

La beca de investigación de seis meses del Dr. Alam en el GRIDD fue extremadamente fructífera. Sus contribuciones sembraron la semilla de numerosas oportunidades interesantes para intercambiar conocimientos e ideas, y generar un nivel de interacción personal inalcanzable a través del correo electrónico o Skype.

Las ventajas del aprendizaje compartido

El valor de la colaboración quedó de manifiesto en cuanto el Dr. Alam presentó su investigación a los colegas en un seminario en el GRIDD y compartió las experiencias de su vida de investigador en una región con un problema endémico de malaria y escasos recursos. Su relato sobre los problemas que afrontan a diario los investigadores en Bangladesh, como por ejemplo la preservación de la viabilidad de las muestras en ausencia de equipos de laboratorio especializados, nos recordó la cruda realidad que viven muchas personas en situaciones de escasos recursos. Al igual que muchos otros grupos investigadores que trabajan en laboratorios bien equipados en regiones no endémicas, rara es la ocasión en la que oímos hablar de esas condiciones. Experiencias como las adquiridas en el GRIDD gracias a la visita del Dr. Alam son imprescindibles para generar soluciones realistas, pertinentes y eficaces para luchar contra la malaria y otras enfermedades infecciosas, especialmente en entornos de países con un problema endémico.

Resulta complicado imaginar las diferencias brutales que existen en las condiciones, los planteamientos y la cultura de laboratorio sin tener un testimonio de primera mano sobre ellos, y, lo que es más importante, sin el lujo del tiempo. Una simple frase como “En nuestro laboratorio lo hacemos de otra manera” cobra nuevo significado cuando a continuación se pregunta: “¿Cómo?”, “¿Por qué?” y  “¿Puede mostrármelo, por favor?” La confianza, la seguridad y las experiencias que se derivan de estas interacciones pueden generar beneficios considerables en cuanto a la calidad de los resultados y al éxito de la colaboración científica. Esta premisa la confirman los expertos en bioética Michael Parker and Patricia Kingori, cuyo trabajo indaga el modo en que los científicos valoran una colaboración investigadora positiva.

Qué buscan los científicos en la colaboración:

  • Una participación activa en ciencia de vanguardia e interesante
  • Un liderazgo eficaz
  • Conocimientos y compromiso en relación con las buenas prácticas científicas
  • El fortalecimiento de las capacidades
  • El respeto hacia las necesidades y los programas de todos los colaboradores
  • La posibilidad de debatir y discrepar
  • Confianza y seguridad

Según los expertos en bioética Michael Parker y Patricia Kingori

Uno de los beneficios a largo plazo de acoger a un investigador becado por WIPO Re:Search FIT es la oportunidad de convertirse en mentores y promover políticas de promoción más allá de la beca. Puede variar desde la asesoría práctica sobre subvenciones o proyectos de manuscritos, o aportaciones sobre ponencias, hasta estrategias de desarrollo profesional más estratégicas y a largo plazo. Las redes compartidas también representan una gran oportunidad que beneficia tanto al becado como al anfitrión, pues les brindan oportunidades para entablar nuevos contactos a través de las conexiones de cada uno. Un resultado tangible de la estancia del Dr. Alam en el GRIDD fue su nombramiento como becario investigador adjunto al término de su beca. Fue un reconocimiento al valor y a la positiva contribución del Dr. Alam a esta colaboración. También formalizó sus vínculos con el GRIDD y Griffith University, lo que le permitirá seguir teniendo acceso gratuito a los extensos recursos bibliográficos de la Universidad. Además, le ofrece la posibilidad de trabajar como supervisor adjunto de los estudiantes de doctorado.

El aprovechamiento de los recursos y las instalaciones

Durante su beca, el Dr. Alam pudo acceder a NatureBank, una plataforma única del GRIDD para el descubrimiento de medicamentos basada en extractos y fragmentos de plantas, hongos e invertebrados marinos australianos. Las muestras de NatureBank se dividen en dos estudios, uno que comprende 10.000 extractos de productos naturales y otro compuesto por hasta 50.000 fragmentos de productos naturales. NatureBank también tiene en sus archivos unas 30.000 muestras de datos biológicos. Su reserva de muestras puede utilizarse para investigar cualquier enfermedad y puede agilizar el descubrimiento de medicamentos. NatureBank es un participante activo de WIPO Re:Search y hasta la fecha ha proporcionado muestras para dos de las iniciativas del programa en materia de colaboración en I+D  relacionadas con las enfermedades tropicales desatendidas.

El Dr. Alam echa un vistazo al NatureBank del GRIDD, que figura
en la base de datos de recursos de los asociados de WIPO Re:Search.
NatureBank es una plataforma singular de descubrimiento de
medicamentos con 30.000 muestras archivadas de datos biológicos,
que se pueden utilizar para acelerar el descubrimiento de
medicamentos (foto: Cortesía de Dr. Mohammad Shafiul Alam).

“Fue un placer para nuestro equipo trabajar con el Dr. Alam y guiarle para que conociera nuestra infraestructura y procedimientos de vanguardia. Integrarle durante varios meses en el GRIDD nos brindó la oportunidad de encontrar puntos en común que le ayudaran en su investigación”, comenta el profesor adjunto Rohan Davis, director académico de NatureBank. 

El acceso a NatureBank fue una oportunidad perfecta para el Dr. Alam de seleccionar especies de interés basándose en sus propias conclusiones preliminares en Bangladesh. También le permitió ampliar sus conocimientos sobre los diferentes enfoques para el descubrimiento y desarrollo de compuestos antiplasmódicos derivados de esos productos naturales.

“La beca me brindó una oportunidad excelente de adquirir nuevas competencias, conocimientos técnicos y experiencias a fin de continuar una investigación importante sobre avances antipalúdicos a partir de productos naturales, en una región donde es muy necesario”, afirma el Dr. Alam.

La importancia de la función de la PI para los investigadores

La beca ofreció una nueva oportunidad de demostrar la función que pueden desempeñar los derechos de propiedad intelectual en la promoción de colaboraciones eficaces en materia de innovación, especialmente en relación con el intercambio de recursos. La utilización estratégica de los derechos de la PI para aprovechar el valor de los resultados producto de la investigación puede ser una vía eficaz para conseguir financiación para futuros proyectos de investigación.

Basándonos en nuestra experiencia como anfitriones del Dr. Alam, y reconociendo los problemas que pueden aquejar en ocasiones a las colaboraciones transfronterizas, hemos firmado un acuerdo de transferencia de material con su institución en Bangladesh. Este acuerdo facilita el envío de material a la institución del Dr. Alam y, por consiguiente, refuerza nuestras iniciativas conjuntas en la búsqueda de avances en la investigación sobre la malaria.

La sólida relación desarrollada entre el GRIDD y el Dr. Alam durante su visita ha abierto la puerta a otra beca de WIPO Re:Search, con el GRIDD como anfitrión, en virtud del mismo programa. El Dr. Hamisi Masanjia Malebo, un destacado investigador del Instituto Nacional de Investigación Médica en Tanzanía, se unirá al profesor adjunto del GRIDD Yun Feng en el marco de una beca de seis meses a partir de enero de 2019. El Dr. Malebo investigará sobre los medicamentos tradicionales tanzanos utilizados como antinfecciosos y se centrará en el aislamiento y la tipificación de agentes activos procedentes de extractos de hierbas.

Este tipo de colaboraciones internacionales enriquecen a todas las partes implicadas. La Directora del GRIDD, la profesora Jenny Martin, apoya decididamente estos vínculos de cooperación internacionales. “Nuestra misión en el GRIDD es ‘generar conocimientos que transformen vidas’. Esa misión incluye la utilización de nuestros conocimientos y experiencias para mejorar las capacidades de los investigadores de todo el mundo y  facilitarles el acceso a nuestros recursos e infraestructura, que son únicos”, explica. “Para nosotros, es muy gratificante participar en una iniciativa importante como WIPO Re:Search acogiendo a estos becados en el GRIDD y colaborar con ellos para desarrollar nuevos conocimientos y medicamentos precursores que nos permitan  tratar enfermedades humanas graves como la malaria”.

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