初创企业和中小企业应如何考虑知识产权:投资者的观点

2021年6月

雅格·辛格*,Techstars总经理,德国柏林

*雅格·辛格是一位成功的企业家,现在是欧洲最活跃的天使投资人之一,投资范围从种子期前到D轮。他在2018年底成为柏林Techstars的负责人,此前他从零开始创建了四家公司,并在2007年和2009年完成了前两次退出。辛格先生在政治和竞选战略方面也有超过十年的经验,曾为美国总统竞选活动以及英国和泛欧洲的政治家和竞选团体提供咨询服务。

Techstars全球网络帮助企业家取得成功。Techstars成立于2006年,从一开始就秉持三个简单理念——企业家为每个人创造更美好的未来,合作推动创新,以及伟大的想法可以来自任何地方。现在,我们的使命是让地球上的每一个人都能够为企业家的成功做出贡献,并从中受益。除了运营加速器项目和风险投资基金外,我们还将初创企业、投资者、企业和城市联系起来,帮助建立繁荣的创业社区。Techstars已投资超过2200家公司,这些公司当前的市场资本估值总额为290亿美元。

这一切都与退出战略息息相关;你和你的投资者如何从为你的企业投入的时间、精力和金钱中获得回报。考虑退出十分重要;毕竟,这是一个实现大部分回报的节点——对企业家和投资者都是如此。

在过去15年中,先是作为企业家,现在作为投资者,我看到许多获奖企业最终在全球创业浪潮中被淹没。这是为什么呢?在很大程度上,是因为它们很少获得知识产权以保护其商业资产。这就是为什么初创企业和中小企业需要注意,或者至少要尽早考虑知识产权问题。

“许多初创企业和中小企业都承认,知识产权资产可以提高企业价值,增加高收益的退出机会,但它们很少保护和发展其知识产权资产,”雅格·辛格表示。(图:Courtesy of Jag Singh)

知识产权:可以为你的企业提供支持的一揽子权利

在考虑知识产权时,人们往往首先想到的是专利,但知识产权还包括版权外观设计权、商标商业秘密。每种权利保护你的产品或服务的不同方面。商业秘密和/或专利保护发明或新的技术解决方案,版权和外观设计权保护原创创意内容,商标(和外观设计)保护并帮助建立你的品牌。知识产权使发明人和创作者能够将其智力成果转化为可交易的商业资产。知识产权为知识产权所有人创建了在指定期限内的选项,可以禁止第三方在未经授权的情况下使用某项发明或创意作品,或是通过谈判达成有利可图的商业交易。

知识产权法对未经授权使用受保护的知识产权资产的行为进行处罚。但更重要的是,它们允许公司对其创新和创意产出主张所有权并从中获取价值。例如,可通过以许可知识产权换取使用费来实现这一目标,从而禁止名称相似的竞争者在同一地区经营并做出可能混淆客户的行为。

知识产权:投资者的一个关键考虑因素

在当今的知识经济中,知识产权是关键的经济资产。这就是为什么初创企业和中小企业需要在其发展的早期阶段制定知识产权战略。这么做将使它们能够利用其知识产权资产促进增长。

作为投资者,我和我的同事们倾向于在一家公司成立之初就对它进行考察。公司在这个阶段会做出许多承诺,但却缺乏证据来支撑这些承诺。在现代经济中,知识产权资产往往对当前和未来收入起驱动作用,因此投资者希望看到企业家已将知识产权纳入其商业计划。如果有证据表明一家公司对知识产权采取了某种令人信服的做法,这至少意味着该公司在一个重大问题上与投资者更为一致,即有朝一日如何以数十亿美元的价格将公司出售。

投资者希望看到企业家已将知识产权与其商业计划相整合。

许多初创企业和中小企业都承认,知识产权资产可以提高企业价值,增加高收益的退出机会,但它们很少保护和发展其知识产权资产。对知识产权缺乏了解和对知识产权保护成本高的预期,使初创企业和中小企业很容易搁置对知识产权的考虑。如果它们不认真考虑知识产权保护,就可能会付出巨大的代价。

制定有效的退出战略

为了制定完善的退出战略,初创企业和中小企业需要考虑哪些知识产权与它们的业务有关,以及应在在哪个阶段保护它们的知识产权资产。

从许多方面来看,企业家也是投资者。他们将宝贵的时间和金钱用于企业的建设和发展。就知识产权而言,所有公司都要对其业务进行广泛的审视,以及考虑知识产权如何融入更广泛的商业环境;他们需要确保知识产权与其商业计划充分整合,并需要考虑他们需要做什么来确保知识产权资产由其员工有效管理。

人员方面涉及提高知识产权意识,以及获取知识产权技能和专门知识。这可以通过聘请合格的知识产权顾问或咨询师来完成;他们通常首先采取简单的措施,确保敏感的商业信息得到保护,并在雇用合同中增加条款,明确知识产权的转让方式和所有人。

在商业方面,企业主需要大致了解如何利用不同的知识产权来推进商业目标,以及如何获得这些权利。某些类型的知识产权需要采取非常具体的步骤才能获得。以专利为例,一项发明能否获得专利权取决于其新颖性以及其他因素。因此,企业应采取措施,避免在提交专利申请前泄露有关其新技术发展的任何信息。

专利申请中权利要求的撰写方式也很关键。权利要求界定了专利的范围,可以决定竞争产品或服务是否对专利构成侵权。申请人在撰写专利申请中的权利要求时,常常将其技术定义得过于狭窄。其结果是,由此产生的专利不能用来屏蔽竞争对手,因为其他人可以轻松地绕开专利技术进行设计。投资者希望看到公司已经为所有相关资产获得了知识产权,并且其知识产权组合的管理与公司的目标和流程完全一致。

“为了制定完善的退出战略,初创企业和中小企业需要考虑哪些知识产权与它们的业务有关,以及应在哪个阶段保护它们的知识产权资产,”雅格·辛格表示。(图:ssstep / iStock / Getty Images Plus)

五种常见隐患

很多时候,在中小企业努力发展业务时,它们所做的决定会在以下方面产生不可预见的、但可能是深远的影响:

1.开源问题:初创企业和中小企业往往会忽视它们在创业初期所选择的计算机系统和软件对总成本的影响。许多人忽视了一个事实,即开源组件是“免费的”,但这种免费只在某些条件下成立。这些条件通常包括要求将所产生的代码免费提供给公众。对潜在投资进行尽职调查的投资者会认为这是一种知识产权风险,因为可能有违第三方权利。

2.商业秘密:中小企业往往无法利用商业秘密这种保护形式,因为它们无法证明自己已采取了合理措施来防止相关保密信息被公开。这些公司未能限制其关键信息在内部和外部的共享方式。这是一个常见错误,通过细致规划可以避免。

3.管理和监测知识产权资产:初创企业和中小企业需要考虑如何管理它们的知识产权资产;如何保护它们免遭滥用或侵权;以及如何利用它们来创造新的收入来源和扩大市场份额。投资者越来越多地聘请知识产权顾问来管理复杂的知识产权组合。实施强有力的知识产权战略可以确保不会出现破坏交易的意外。

4.在实施知识产权战略时,时机始终是一个因素。许多投资者要求在他们投资之前将知识产权保护落实到位,特别是当公司考虑通过许可或特许经营协议进行全球扩张时。投资者通常希望他们的资金能够最高效地用于产品开发和扩大销售规模等方面——因此,考虑你的知识产权战略的确切顺序始终是有益的做法。

5.着眼于国外市场的公司应坚持进行针对具体国家的防止侵权检索,以确定它在这些市场的自由实施情况。一般来说,此类检索是降低向新地区扩展所造成风险的最简单易行的方法。如果检索由知识产权专家做出,则可了解到竞争对手的情况以及他们正如何进入不同市场。在相关情况下,还可通过检索识别公有领域的作品,可在这些作品的基础上开发新的创作或产品。中小企业可以从在公共知识产权数据库(如产权组织的PATENTSCOPE和全球品牌数据库)中收集到的信息中受益,为自己被他人收购做好准备。

知识产权是对风险进行分配

早期阶段的投资者把获得知识产权的过程看作是对风险进行分配的过程。要获得知识产权,你需要第一个提出申请以获得这些权利,否则你可能会处于不利地位。速度至关重要。在一个高饱和的市场中,获得知识产权就是为了最大限度地减少受到侵权指控的风险。

对于有兴趣利用知识产权机会的公司来说,第一步是确定和量化现有的知识产权资产(如技术诀窍、客户名单、发明、网站、创意内容等)。然后,它们需要了解这些资产的价值以及如何最好地进行保护。

早期阶段的投资者把获得知识产权的过程看作是对风险进行分配的过程。

初创企业和中小企业应该利用旨在鼓励它们使用知识产权的政府计划。许多国家提供退税和其他与知识产权有关的减免。对于年轻的公司来说,这些政策可以决定它们是否能够再雇用一名员工,甚至能否安然度过一个艰难的季度。

获得专业知识产权建议的四个理由

首先,对你的知识产权资产进行审计是一种有用的方法,通过审计可以确定哪些工作实际上可以使用,甚至改为他用。它还可以让你了解到有哪些你的企业正在使用但属于他人的知识产权资产。知识产权诊断工具(如产权组织知识产权诊断工具)可以帮助启动这一过程,但推荐聘请知识产权顾问来做这项工作。

为什么?因为如果不正确遵守相关的申请程序,知识产权资产可能永远不会产生收益。而在权利获得后,如果没有得到适当的维持或管理,它们可能会失效。

第二,与经验丰富的知识产权从业者就你的知识产权目前正如何使用、如何保护未注册的或新的知识产权资产以及一个最有利于你的退出战略的最优知识产权计划进行交流讨论,这是取得成功的关键。这也可以作为与潜在投资者相互交流的起点,这些投资者非常希望展示他们如何在注入资金之外为你的企业增加价值。

第三,知识产权法律和对它们的解释在不断变化。合格的知识产权专家知道这种变化将如何影响你的企业。

第四,初创企业和中小企业还需要考虑它们的诉讼方式,虽然诉讼可能花费不菲,但几乎总是可以避免。许多律师事务所为初创企业和中小企业提供有吸引力的价格套餐;有些甚至提供免费的初期阶段咨询服务和延期付款计划。

投资者关注什么

正如企业家从他们的前辈的错误中吸取教训一样,投资者通过实践经验也越来越精明务实。通过前车之鉴,我们知道了尽职调查的重要性,以及需要确保公司拥有其认为或声称拥有的资产,并能按计划使用这些资产。我们检查是否进行了适当的知识产权转让;我们对保护商业秘密的措施、侵权通知和其他内部政策进行确认。

我们十分清楚我们投资的公司所面临的竞争水平提高所带来的影响。我们现在预计,随着这些公司知名度的提高,针对它们的知识产权侵权案件的数量将会增加。现实情况就是如此,公司需要能够对此进行管理。

作为投资者,我们了解到,尽管知识产权是一种有价值的资产,但一个公司知识产权组合的财务价值或效用却无法得到保证。尽管如此,一般来说,知识产权资产会提高公司估值,或显著增加公司的实际和感知价值。就兼并和收购而言,它加强了退出公司在谈判中的优势地位。

最后,我提出两点供大家思考。第一,积极主动地将你的知识产权战略作为你启动前商业战略的核心。在与你的第一个真正的客户交流之前,就要先制定好计划。第二,向合格的知识产权专业人员寻求建议,以确保你的知识产权战略符合你的具体情况和目标。有时,你甚至可以免费获得这方面的建议。

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