小型企业对知识产权的主要考虑因素

2021年6月

菲尔·沃兹沃思,创新委员会高级顾问,高通公司前首席专利顾问

珍妮弗·布兰特彼得·布朗,创新委员会

中小企业对不断发展壮大的创新经济至关重要。它们创造新技术,并对现有技术进行重大改进。它们还开发、制造和销售实施这些新技术和改进技术的产品,并在这一过程中产生高薪工作。由于这些原因,中小企业是全球各经济体的重要支柱。根据2020年国际劳工组织SCORE计划的调查,这些企业目前占全球企业的约90%,雇用了约70%的全球劳动力。

为了保护和管理其知识资产以及利用其全部潜在价值,中小企业可以利用一系列的知识产权,包括专利、商业秘密、版权、外观设计权和商标。 (图: pixdeluxe / E+ / Getty Images)

中小企业对国家经济的重要意义显而易见;关键问题是如何帮助确保它们取得成功。在这方面,提高小企业对如何保护和管理其知识产权资产的认识是关键的第一步。

毋庸置疑,保护知识产权不是一项简单的工作。在许多情况下,中小企业部署的技术来自与其他实体的合作,包括政府机构、高校和其他公司,这引发了复杂的考虑因素。

幸运的是,在利用其知识资产的潜在价值时,中小企业可以利用一系列知识产权。这些权利包括专利商业秘密(包括技术诀窍)、版权外观设计权和商标

保护发明:专利

专利是保护研究与开发(研发)产出的一种重要方式。通过专利权,中小企业可以阻止他人在其产品中使用专利发明。中小企业还可以获得技术许可,以保持其在市场中的自由实施,并可以通过向其他组织许可该技术获得使用费。

中小企业是全球各经济体的重要支柱。

对于研发活动,从一开始就建立内部计划,管理创造发明、为该发明获得专利保护以及管理和维护相应的专利组合等流程,这一点至关重要。

研发团队需要知道它们的技术工作一般需要保密,因为在提交专利申请前对发明的任何公开披露都会影响其可专利性。

研发团队还需要了解记录其工作每个阶段的重要性,从想法的构思到发明的实施(被称为“付诸实施”)。如果在谁发明了该技术或谁有权拥有该技术的专利权等问题上出现争议,此类文件可发挥关键作用。

除了严谨的文件记载,公司还要建立发明交底和评估程序。这通常涉及提交发明交底书,以通过充分的技术细节捕捉发明的关键特性,供其他技术人员就潜在的专利保护对发明进行评估。理想的情况是,这个过程由一个由高级技术专家和知识产权律师组成的发明评估团队密切监测,该团队会确定保护该发明的最佳方案(如申请专利或作为商业秘密)。该团队会考虑发明与其他技术的相似性,并询问其他公司是否有可能使用它。例如,它是否是一项改变传统规则,迫使其他公司不得不对其进行实施以保持竞争力的技术?该团队还研究发明的潜在市场规模(特别是如果专利许可是商业计划的一部分),以及实施该发明的产品将在哪里销售或生产。

中小企业对国家经济的重要意义显而易见;关键问题是如何帮助确保它们取得成功。树立小企业对知识产权的意识是关键的第一步。 (图: gradyreese / E+ / Getty Images)

最后,中小企业最好建立一个战略性专利组合开发和管理计划。此类计划可由专利律师或内部技术和/或业务人员负责运行。由于专利只能在授予它的国家实施,而且在整个专利有效期内都要支付维持费,这样的计划有助于确定在哪里寻求专利保护和多长的保护期。这些变量将取决于发明面向的市场和发明在产品中的预期寿命。虽然专利申请过程对中小企业来说可能很繁琐,但产权组织管理的《专利合作条约》(PCT)为在多个国家寻求保护提供了一个合算的选项。例如,通过提交单独一件PCT国际申请,申请人可以将与国际阶段有关的一些重要专利申请费用推迟2.5年支付,从而有时间评估发明的商业价值。此外,有越来越多的国家向中小企业提供折扣,以使这一过程的费用更易承受。

商业秘密

中小企业也可以将其创新产出和其他非公开信息作为商业秘密加以保护。

大多数国家为包括商业秘密在内的保密信息提供某种形式的法律保护。这就是为什么商业秘密保护计划能够与专利保护计划相得益彰,并且是任何公司知识产权战略的关键组成部分。商业秘密是一种未注册式权利,这意味着不需要在知识产权局办理任何手续即可拥有商业秘密。

商业秘密计划对保密的技术和商业信息进行识别,并确保在与潜在的合作伙伴、供应商和其他各方分享这些信息时,相关方签订了保密协议。它们还确保雇员合同中包含条款,要求员工对他们在工作中接触到的任何敏感技术和商业信息保密。

中小企业经常与他人合作,以获得资本,参与研发活动,将产品推向市场,或将其专利技术许可给他人。知识产权所有人需要清楚地了解他们为合作带来的知识产权资产的价值。 (图: SDI Productions / E+ / Getty Images)

只有真正属于机密的书面信息才应被标记为保密信息。有人可能禁不住想把所有文件都标为保密信息,但门槛过低的保密计划可能会使真正的保密信息得不到保护。因此,区分保密和非保密信息极其重要。

商业秘密计划还能确保只有为了开展工作而必须了解保密信息的员工才能接触到这些信息。这减少了此类信息在公司以外被披露的风险。

商业秘密和专利保护活动之间的密切协调至关重要,特别是考虑到有些发明可能最好作为商业秘密保护,而还有些可能获得专利保护的发明也需要作为商业秘密处理,直到相关的专利申请已被提交。

版权和创意内容

中小企业还需要仔细考虑版权保护如何能够支持它们的业务。版权允许所有人禁止他人在未经许可的情况下复制相关作品,它涵盖了各类原创作品,包括例如计算机软件和宣传材料。

原创作品在被创作出来的一刻就即时和自动地拥有版权。换言之,一般无需对版权进行登记。但是,在离开公司的任何创意作品中附带版权通知仍然是一种良好的做法。它让公众知道,公司打算实施其版权,并意味着涉嫌侵权者不能声称他们不知道该作品受到保护。虽然没有登记版权的手续要求,但在一些国家可能存在自愿登记制度,而在其他国家,登记可能是实施这些权利的先决条件。因此,建议就这一问题寻求法律意见。

中小企业也可以使用数字时间戳服务,以证明在特定的时间和日期,一件作品已创作完成,并且由创作者拥有。这种服务对用户友好,且价格合理。

商标和品牌推广

在营销团队的支持下,中小企业也可以通过建立完善的品牌推广计划获得巨大的收益。

商标是品牌推广计划的核心。它有助于与客户建立信任关系,使企业能够将其商品和服务与竞争对手的商品和服务区分开来,并建立商业信誉。

商标只在其被授予的市场提供保护。这就是为什么营销团队需要与商标专家紧密合作,以确定某一商标在目标市场的可用性。在管理商标权方面,良好的做法是制定内部准则,以确保在产品和服务以及营销材料上适当使用商标,特别是防止它们成为通用名称,因为通用名称无法实施。

产权组织的商标国际注册马德里体系仅需申请人提交一份申请,即可以合算和对用户友好的方式在多达124个国家注册以及后续管理商标权。

知识产权为中小企业提供了保护其技术创新的机会和优化其商业目标的灵活性。

同样,作为私权,商标所有人有责任监督任何滥用或侵权行为。商标权的实施必须在发生侵权行为的国家的法院根据各国的商标法进行处理,这些法律通常规定了关于为产品和服务进行商标注册的具体条款。中小企业要遵守这些要求,以便在侵权案件中获得最多的损害赔偿。

外观设计权

中小企业还可以通过外观设计强化其品牌和市场声誉。外观设计是决定产品能否取得商业成功的一个关键因素,也是所有公司的一个重要着眼点。好的设计可以增加产品的市场价值,使其在一众产品中脱颖而出。中小企业可以通过外观设计权来保护它们在设计方面的投资,在一些司法管辖区也被称为外观设计专利。外观设计权保护产品的装饰性外观,包括形状、形式和颜色。对于中小企业来说,在许多国家分别申请外观设计权并在后续管理这些权利可能是一个真正的挑战。由产权组织管理的工业品外观设计国际注册海牙体系提供了一种独特的国际机制,可以通过一件国际申请在超过90个国家同时快速、方便地获得、管理和续展外观设计权。

应对侵权者

如前所述,中小企业有责任应对任何滥用其权利的行为。它们有哪些选项呢?如果知识产权明显遭到侵权,中小企业实际上有可能将这种情况变成一个新的商业机会。如何做到这一点?通过谈判达成许可协议。或者,公司也可以通过法院行使其权利。在开始行动前,可取的做法是获得专业的法律建议。在一些司法管辖区,如果中小企业在法庭上胜诉,在产品上标记相关知识产权的通知可以使损害赔偿最大化。这种标记可以使计算损害赔偿的起始时间提前,从侵权者被发通知的时间前移至对被标记的产品的侵权行为实际开始的时间。

当销售受到进口假冒或盗版商品的威胁时,可以申请要求海关在边境扣留可疑的侵权商品,以等待侵权诉讼。如果犯罪分子的假冒或盗版行为达到商业规模,民事执法可能不再有效,此时可能需要警察或市场监察部门介入。

合作

中小企业经常与他人合作,以获得资本,参与研发活动,将产品推向市场,或将其专利技术许可给他人。一般来说,这种合作以知识产权为支撑。

在对这些关系进行谈判时,知识产权所有人需要清楚地了解他们为合作带来的知识产权资产的价值。独立的知识产权评估可以提供一个更清晰的情况概览,并有可能增加可用的融资额或投资额。越来越多的公司正在使用知识产权作为抵押品。这可以为中小企业开辟新的融资渠道,但同时也伴有风险,即如果出现贷款违约,公司就会失去其最重要的资产。同样,在许可知识产权资产时,中小企业需要注意不要用某一许可永久抵押其专利,从而降低专利的价值(例如在破产的情况下)。

政府资助的研究活动

许多中小企业与政府资助的学术机构建立了合同安排,以支持中小企业的研发活动。这种关系可以产生巨大的收益;但是,中小企业在参与合作前需要考虑各种不同的因素。

首先,它们需要了解政府对风险项目所产生知识产权的所有权和管理的政策。中小企业要确保它们能够通过转让所有权或通过许可自由地使用该知识产权。这一分析应考虑中小企业的退出战略,包括该知识产权是否可以被收购者使用。

第二,中小企业要确保研发合作合同涉及所有形式的知识产权,以便它们拥有商业化所需的所有权利。例如,如果通过合作创造出一种独特的制造方法,中小企业可能希望提及它的名称。如果该方法受到商标的保护,中小企业就需要获得在其营销材料中使用该商标的权利。

第三,合同应仔细界定许可的范围、期限、涵盖的产品等,以便被许可人能够制造、使用和销售有关产品。

第四,政府资助的研究合同的各方需要就如何处理被许可产品的改进达成一致,并为各方提供充分的机会获得这些改进所实施的任何知识产权。

最后的思考

各种类型的知识产权为中小企业提供了保护其技术创新的机会和优化其商业目标的灵活性。为了最大限度地发挥知识产权的优势,至关重要的一点是中小企业从一开始就制定严谨的战略性知识产权保护计划。这么做可以为替代性商业方法和选项提供便利。通过知识产权,中小企业可以划定明确的界限,以支持成功的合作、商业化,以及随着企业发展而产生的其他积极成果。

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